Thinking About Information Science

Thinking About Information Science
John Beckford

The role of information science in Universities and Business is changing rapidly, but what is Information Science?

According to:
“Information science (or information studies)  is an interdisciplinary field primarily
concerned  with  the  analysis,  collection,  classification,  manipulation,  storage,
retrieval and dissemination of information.[1] Practitioners within the field study the
application  and  usage  of  knowledge  in  organizations,  along  with the  interaction
between people, organizations and any existing information systems, with the aim of
creating, replacing,  improving  or  understanding  information systems.  Information
science is often (mistakenly) considered a branch of computer science. However, it is
actually a broad, interdisciplinary field, incorporating not only aspects of computer
science,  but  often  diverse  fields  such  as  archival  science,  cognitive  science,
commerce,  communications,  law,  library  science,  museology,  management,
mathematics, philosophy, public policy, and the social sciences. Information science
must  not  be  confused  with  information  theory,  the  study  of  a  particular
mathematical  concept  of  information,  or  with  library science,  a  field related  to
libraries which uses some of the principles of information science.”

What might that mean for Information Scientists in contemporary universities?

I have been working for the last five years on research that has substantially informed the
National  Infrastructure  Plans  and  considering  how the UK should respond to the  needs
arising from ageing physical infrastructure, climate change and the emerging technologies.

What  became  very  clear  during  the  course  of  the  research  (three  major  confidential
submissions) is that of the five ‘base’ infrastructures (Water, Waste, Energy, Transport and
ICT), the two most fundamental are Energy and ICT as they enable the functioning of the

The impact and influence ICT is little understood and where it is, the majority of emphasis is
on the ‘T’ with only limited appreciation of the ‘I’. It seems that everybody is an ‘information
expert’  ‐ whereas the reality appears to be that the ability to produce a graph in Excel is,
often, taken as evidence for such expertise…………….

What am I getting at?

1. The  whole  notion  of  Information  Science,  the  breadth  and  depth  of  expertise
available, the comprehension of what can be achieved through information, is not
understood or appreciated outside relatively narrow confines.

2. The world of infrastructure (and industry in general) is moving very rapidly towards
an absolute dependence on artefacts which will  incorporate much telemetry and
electronic control/automation ‐ but the owners and users of that infrastructure have only limited ability to use the data they will capture (hence they do what is easy, not
what is effective).

3. ‘Smart Cities’ and other such technological wonders (Smart Metering etc) are being
undertaken by technology specialists NOT information specialists ‐ so pride is being
taken in the number of sensors being installed, NOT in the value and utility of the
information generated.

4. Information Science has a substantial role to play in creating the future ‐ though it is
perhaps beyond the traditional thinking  ‐ it will not be about ‘more of same but
faster,  cleaner,  cheaper’ but  about taking the  ideas  and expertise of Information
Scientists and  connecting  it with the  challenges presented by technology  change,
climate change, infrastructure investment.

5. This means a radical rethink of what it means to be an ‘Information Scientist’ and
how that  affects what we research  and teach, what students  learn  and how the
knowledge  is  applied.  It  means  engaging  with  a  different  world  ‐  engineers  in
particular  but  also  government,  industry  and  consumers  ‐  and  particularly those
large companies which are occupying the commercial AND research space but who
often  conflate the  ability to  capture  and store data (sell  large systems) with the
ability to understand,  interpret,  learn, adapt, understand and decide  ‐ to me the
stuff of information science.

6. Information Scientists need to exist ‐ and that existence needs to be both rooted in a
place and a body of people but also virtual ‐ extending out and across this institution
and beyond through partnership, joint‐venture and alliance.

7. We need a bold approach to this to ensure that institutions understand what future
we are already in and the potential for what information science must become ‐ and
that should be located in an understanding of the role of information in both UK
society and beyond.

8. This is I suspect is not adequately recognised, with information science perhaps seen
as a subset activity of IT or computing ‐ not the whole point of both!

Think about the need for adaptation of the UK ICT infrastructure:

That all of the artefacts of ICT work together as a system – inter‐connected, interdependent
and completely enmeshed in each other and working to absolute rules of inter‐operability.
ICT is the only sector of infrastructure that directly connects any one user to any other user
across time and space using multiple pathways simultaneously with inherent dynamic re‐
routing in real time. As such, in this case, the asset is the network rather than any of the
individual components – and it is the operation of the network that relies on the whole
infrastructure and enables the generation of value.
That the historic complete separation of ‘voice’ from ‘data’traffic has been lost. Atthe level
of network transmission, for all digitalsystems,they are the same thing – streams ofmoving
‘bits’ – separated into ‘data packets’ at one end of their journey and reassembled at the
other. Thus the whole of data and voice is converging as are the devices from which the
messages  are sent  and received.  At the  level  of this  discussion there  is  no meaningful
difference between them.

A further emergent complexity in this case is the growth of ‘power over ethernet’ in which
the network cable that carries data is also used to carry electricity. From this emerges a
further convergence of the ICT sector with, elements of, the energy system increasing their
interdependence and co‐functionality in which either they both work or neither works.

That whilst the network is the asset at the level of infrastructure, the value of the network is
not in the asset itself but in the information which travels on it. Nearly the whole of the
economy relies upon the ability to transmit, receive and convert streams of digital data in
close to realtime – whether it is the extraction of cash from an ATM, the use of a credit or
debit card, sending an email, controlling a remote pump or switch, despatching or receiving
aircraft or a mundane phone call.

All of the value that may be generated through any one of those activities is utterly reliant
on the complex system described above. Its reliable operation defines the post‐industrial
economy. Its resilience, including to a changing climate, is critical to national well‐being.

Key statistics outlining the role of ICT in the UK today
ICT Sector Key Statistics

  • The technology sector generates over £35 billion of Gross Value Added and employs
  • over 5 million people in the wider knowledge industries
  • 90% of our high street purchases are transacted using plastic cards which depends
  • on wired and wireless communications to work
  • £50 billion of consumer purchases and sales in Britain take place wholly online
  • Estimates suggest the ICT sector was responsible for around 2% of global  carbon
  • dioxide emissions in 2007
  • The  Energy  Savings  Trust  in  2007  predicted that  45%  of  domestic  energy  usage
  • would be consumed by ICT
  • 98% of UK businesses rely on technology to power their day‐to‐day operations.
  • Estimates say 84% of UK businesses are heavily dependent on their IT systems. (PwC
  • Information and Security Survey, 2008)
  • Intellect estimate 4.2 million people in the UK work flexibly  ‐ the vast majority of
  • these use broadband and other technology to work remotely
  • The  Digital Britain sectors account for nearly £1 in every £10 that the whole
  • economy produces each year
  • Six of the top 10 global brands by value this year are in the digital sector
  • The IT professional workforce, alone, in the UK has almost doubled in the last 12
  • years: from 550,000 to around one million today
  • Over the next five years, the UK will require more than 140,000 new IT and Telecoms
  • professionals per year
  • On 15 June 2009, 20 hours of new content were posted on YouTube every minute,
  • 494 exabytes of information were transferred seamlessly across the globe, over 2.6
  • billion mobile minutes were exchanged across Europe, and millions of enquiries were
  • made using a Google algorithm.
  • In  the  high  street,  stock  ordering,  inventory  control  and  the  cash  tills  are  all
  • completely dependent on electronic communications
  • In transport, the phasing of street traffic lights, the operation of railway signals and
  • points and the wireless systems that allow aircraft to take off and land safely all need
  • communications

Department for Culture, Media and Sport and Department of Business Innovation and
Skills (2009) Digital Britain

Intellect (2010) General Industry Fast Facts